Desierto de Atacama: Crisol del turismo chileno

María Marcela Damke Marín. Periodista,Doctora en Ciencias de la Educación

Elegido por el New York Times como uno de los destinos turísticos más atractivos del mundo por los múltiples fenómenos de la naturaleza que allí se concentran y que son observados por miles de visitantes del norte de Chile cada año.

Considerado el desierto polar más árido del mundo destaca por su singularidad de contrastes en una naturaleza en la que se observan geiser y oasis.

Los primeros liberan energía desde las entrañas del planeta en bocanadas de vapor y a sólo algunos kilómetros, exuberantes oasis. Nutridas napas subterráneas proveen agua de varios grados de temperaturas, que surten a pozas donde es posible acceder a baños medicinales.

Es así, como el Desierto de Atacama admirado por los enigmáticos parajes, ofrece al turista múltiples atractivos. Destacan los geiser, el Valle de La Luna, los oasis y el emblemático San Pedro de Atacama, que se caracteriza por blancas casas de adobe que albergan restaurantes con sus típicos fogones, comercio de productos artesanales, la típica iglesia y el museo arqueológico del padre Le Paige con testimonios del pasado precolombino. Marcan presencia también, los observatorios astronómicos y más al sur, en primavera, un desierto que florece pintando de colores el agreste paisaje.

Ubicación geográfica

Con 105.000 kilómetros de extensión cubre las regiones de Atacama, Antofagasta, Tarapacá y, Arica y Parinacota, con una longitud de aproximada de 1600 km y 180 kilómetros de ancho. Con un clima costero frío, limita al Oeste con el océano Pacífico y con la cordillera de Los Andes por el Este.

En otras miradas, la World Wildlife Fund, ubica al Desierto de Atacama desde Arica, a 18°24’S, hasta cerca de La Serena , 29°55’S, y la National Geographic Society lo proyecta hasta la zona costera peruana y las zonas áridas ubicadas al sur de la región de Ica, en Perú

El Desierto de Atacama cuenta también con la ecorregión denominada “Puna de Atacama”, que se encuentra a aprox. 3500 metros sobre el nivel del mar, compartida por la vertiente occidental de la cordillera de los Andes, en el norte de Chile y por la vertiente oriental de la misma en el noroeste de Argentina y suroeste de Bolivia.

Geiser

Pocos países cuentan con este fenómeno de la naturaleza que se manifiesta con descargas intermitentes de aguas turbulentas calientes que emergen hacia arriba con ráfagas de vapor. Estos se ubican comúnmente en activas áreas volcánicas consecuencia de la cercana lava. Las revistas especializadas explican este proceso señalando que “el agua de la superficie baja por las aperturas hasta unirse con las piedras calientes, es así como el agua hervida bajo presión se dispara en forma de vapor a través de la superficie del geiser”.

El geiser más visitado de Chile es el Tatio que se caracteriza por ser el más alto del mundo, ubicado a 4.200 msnm. Está rodeado de cerros y dista de 89 kilómetros de San Pedro. Los miles de turistas que lo visitan pueden observar, desde horas tempranas del día, sus fumarolas de vapor provocadas por las altas temperaturas activadas por su lava en una alta frecuencia.

Oasis

Comunas como Pica albergan oasis brindando verdor a su paisaje en pleno Desierto de Atacama. Ubicada aprox. 115 kilómetros de Iquique es paseo de gran atractivo por su piscina termal y los exquisitos frutos. Entre otros, los tropicales mangos y guayabas y los cítricos, pomelos y limones.

La singular poza, por lo general repleta de turistas y aldeanos que recuperan energía corporal y salud en baños termales a los que se puede acceder de día y de noche, mientras observan los cielos tililantes de estrellas. Expertos aseguran que estas aguas generadas desde napas subterráneas de zona volcánica poseen comprobadas propiedades medicinales.

Recorriendo unos pocos kilómetros se encuentra la localidad de Matilla, gestada hace casi siete mil años, que preserva una cultura que se inició con la práctica de la agricultura en sus fértiles tierras y que hoy provee de productos de gran demanda. La gastronomía, paisajes y patrimonio cultural son los principales atractivos en el marco ya descrito. La iglesia San Antonio con su simbólico campanario, y con estilo neoclásico y barroco evoca el pasado.

Como es típico del norte de Chile, tanto Pica como Matilla,la plaza central es utilizada por los residentes para exhibir su artesanía y productos de la zona a los que acceden los turistas a precios muy convenientes.

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